Afrikanska ingenjörer: Peter Donkor

Ett populärt ordspråk i Ghana på 1970-talet var “Tvålpolitik är en sak, men ölpolitik är en annan.” Även om tvål tilldelades en sekundär status till öl, var det vid den tiden en desperat brist och långa köer skulle snabbt bildas om några dök upp på marknaden. En av de första grupperna av kunder som ringde till Technology Consultancy Centre (TCC) vid Kwame Nkrumah University of Science and Technology (KNUST), Kumasi, efter att det öppnades i januari 1972, bad om att bli instruerad i tvåltillverkning och få hjälp med att etablera en tvålväxt i liten skala. Detta projekt tilldelades Peter Donkor när han gick med i TCC 1973. Han kunde knappast ha föreställt sig vid den tiden att hans uppdrag skulle ta honom över hela Afrika och till och med leda till att ge råd till en multinationell tvåltillverkare.

Som svar på begäran från sina kunder inrättade TCC en expertkommitté för att undersöka problemet och utarbeta planer för en pilottvålanläggning. Under tiden satte TCC upp en liten tvålfabrik vid sin campusverkstad och började utbilda blivande tvåltillverkare. Den tidiga anläggningen använde elektrisk uppvärmning och produkten var tvättsåpa i 40 cm långa stänger, som liknade den populära “nyckelsåpan” som producerades av Lever Brothers Ghana Ltd. Tidiga resultat var varierande, ibland bra, ibland dåliga. Det var Peter Donkors första uppdrag att analysera processen och minska variationen.

Efter några råd från en indisk expert övergavs elvärme och en ny koktank med vedeldad värme infördes. En verkligt lämplig teknik för småskalig tvåltillverkning utvecklades snabbt och ett fåtal privata anläggningar startade produktionen. Dessa var mycket framgångsrika och efterfrågan på utbildning och utbudet av tvålkokande tankar hotade snart att överväldiga TCC:s begränsade kapacitet. Men 1975 öppnade universitetet sin Soap Pilot Plant i byn Kwamo, 8 km från campus på Accra Road. Detta möjliggjorde en expansion av både tvålproduktion och utbildningsmöjligheter. Det mesta av tvålen som producerades på Kwamo såldes på campus till personal, studenter och anställda vid universitetet, men mycket hittade också sin väg till lokala marknader, inklusive Kejetia i Kumasi, som påstods vara den största marknaden i Västafrika.

Under de närmaste åren övervakade Peter Donkor etableringen av över 50 småskaliga tvålväxter, utspridda över södra hälften av Ghana. Han ombads också att utbilda tvåltillverkare och sätta upp fabriker i Sierra Leone, Moçambique, Guinea Bissau, Mali och Malawi. Peters främsta angelägenhet var dock att förbättra råvaruförsörjningssituationen, utan vilken det aldrig skulle kunna finnas tillräckligt med lokalproducerad tvål för att möta den nationella efterfrågan.

Den huvudsakliga råvaran som används för tvåltillverkning i Ghana är palmolja. Detta var alltid en bristvara. En viss förbättring åstadkoms när TCC introducerade en lokalt tillverkad utvinningsanläggning som gjorde det möjligt för många småbönder att få mer inkomst genom att omvandla sina palmfrukter till olja. Vissa bönder blev också tvålmakare; utöka kedjan av mervärde ytterligare. Andra avtalade med en lokal tvålproducent för att tillgodose hans/hennes råvarubehov. Peter Donkor letade efter alternativa råvaror för tvåltillverkning och experimenterade med neem, fysikaliska nötter, jordnöts-, kokos- och ricinoljor, såväl som sheasmör och kakaosmör av andra klass, i olika blandningar och kombinationer.

Tvåltillverkning behöver kaustiksoda, även importerad och därför också knapp. Peter Donkor arbetade tillsammans med KNUST-kemister för att tillverka en anläggning som tillverkade kaustiksoda av avfallssläckt kalk från en acetylenfabrik och importerad soda. Detta minskade valutakostnaden med ungefär hälften och blev populär bland småskaliga tvåltillverkare. I slutet av 1970-talet producerade och sålde TCC:s anläggningskonstruktionsenhet på campus många palmolje-, kaustiksoda- och tvålväxter innan tillverkningen av dessa växter togs upp av den privata sektorn.

En tredje viktig ingrediens i tvål är parfym. På 1970-talet importerades även detta och så svårt att få tag på i tillräcklig mängd. Med hjälp av en liten ångdestillationsanläggning baserad på en design från Guatemala experimenterade Peter med lokalt odlat citrongräs och citronella. Resultaten var bra men återigen odlades råvarorna inte i tillräcklig mängd för att möta behovet. Här vilade saken tills storföretagens makt kom att ge det en stor push.

En dag, till sin stora förvåning, fick TCC-direktören besök av VD:n för Lever Brothers Ghana Ltd. VD:n förklarade att han hade fått mandat från huvudkontoret i Storbritannien att basera sin produktion så långt som möjligt på lokalt. -producerade råvaror, och han ville veta vad TCC hade att erbjuda. Så Peter Donkor blev inbjuden att berätta historien om neem och ricinolja, om kaustiksoda och citrongräs, och den store mannen gick för att rapportera till sina kollegor i Tema. Det dröjde inte länge innan han kom tillbaka med en ny förfrågan. Det verkade som om allt berodde på doft: bra och dåligt.

Lever Brothers använde neemolja för att framgångsrikt producera tvål i Indien. I Ghana växer neemträd i alla delar av landet och oljan kunde produceras i industriell skala, men marknadsföringstester misslyckades eftersom den vitlöksliknande doften inte var acceptabel och inte kunde elimineras eller döljas. Lever Brothers gillade dock idén att tillverka parfym av citronella och citrongräs i Ghana. De frågade om de kunde låna TCC:s ångdestillationsanläggning för att genomföra försök på tretton gräs som kunde odlas lokalt. Detta avtalades under förutsättning att Peter Donkor deltog fullt ut i försöken och hade tillgång till alla resultat.

När försöken var klara etablerade Lever Brothers ett program för att hjälpa lokala bönder att odla de godkända grässorterna och importerade några industriella ångdestillationsanläggningar. Ingenjörskunder till TCC började också tillverka kopior av den guatemalanska anläggningen och en småskalig industri kom till med en färdig marknad för sin produkt i den stora tvåltillverkaren. TCC engagerade sig inte ofta i stora företag men i det här fallet var resultatet mycket tillfredsställande. Peter Donkor hade hjälpt till att skapa en länk mellan det stora och det lilla som var till stor fördel för båda.